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Un medico e un paziente che si preparano per uno studio di risonanza magnetica
di Michael Haederle

Attenzione al contrasto

Il medico dell'UNM ricerca gli effetti collaterali tossici del metallo delle terre rare utilizzato negli studi sulla risonanza magnetica

Brent Wagner, medicoMedici che programmano la risonanza magnetica (MRI) gli studi sui loro pazienti spesso specificano l'uso di un agente di contrasto a base di gadolinio, una soluzione chimica iniettata nel flusso sanguigno che consente di ottenere immagini di migliore qualità.

Il gadolinio è un metallo delle terre rare che si allinea con il potente campo magnetico di una risonanza magnetica, ma è anche tossico, quindi nella sua forma iniettabile il metallo è legato alle molecole chelanti per bloccarne gli effetti pericolosi. La maggior parte di queste molecole viene poi filtrata attraverso i reni ed eliminata.

Ma ci sono prove crescenti che minuscole particelle di gadolinio rimangono nel corpo, compreso il cervello, causando gravi effetti collaterali in alcune persone, afferma il ricercatore sui reni Brent Wagner, professore associato presso il Dipartimento di medicina interna dell'Università del New Mexico.

"Siamo giunti alla conclusione che se un organismo vivente riceve questa roba c'è una possibilità che si possano formare queste strane particelle, e il mio sospetto è che questo sia ciò che innesca questa reazione", afferma Wagner, che funge anche da medico del Raymond G. Murphy Veterans Affairs Medical Center di Albuquerque. "Probabilmente si sta distribuendo ovunque nel corpo una volta che qualcuno lo ottiene."

I primi rapporti sono emersi circa 15 anni fa secondo cui alcuni pazienti che avevano ricevuto l'agente di contrasto gadolinio stavano vivendo una condizione della pelle dolorosa e debilitante chiamata fibrosi sistemica, che causa ispessimento e irrigidimento della pelle nelle articolazioni e nelle estremità, nonché danni agli organi interni.

All'inizio si presumeva che la reazione si verificasse solo in pazienti con malattia renale preesistente, ma in seguito è diventato chiaro che si verifica anche in persone con reni sani, afferma Wagner.

"I reni stessi non sono il problema", dice. “C'è una ritenzione a lungo termine del gadolinio, un noto metallo tossico, indipendentemente dalla marca e dalla funzione renale. Ci sono migliaia di membri di gruppi di social media focalizzati sugli effetti negativi cronici degli agenti di contrasto a base di gadolinio”.

Ora, Wagner guida un team di ricercatori che esplorano come il gadolinio innesca la reazione sistemica in alcuni pazienti.

È stato teorizzato che la maggior parte dell'ispessimento della pelle fosse dovuto ai globuli bianchi circolanti derivati ​​dal midollo osseo chiamati fibrociti, afferma Wagner, aggiungendo che il gadolinio sembra produrre una risposta infiammatoria che innesca l'accumulo di fibrociti nel tessuto cutaneo.

"Il mio laboratorio è stato il primo a dimostrarlo sperimentalmente", dice. "Inoltre, siamo stati i primi a dimostrare che il midollo osseo possiede una 'memoria' di esposizione al gadolinio: la fibrosi indotta dal gadolinio è migliorata in coloro che hanno avuto una precedente somministrazione di contrasto per risonanza magnetica".

Gran parte della ricerca di Wagner fino ad oggi è stata condotta su modelli animali o utilizzando tessuti donati. Ora sta reclutando pazienti per uno studio pilota sugli esseri umani attraverso l'UNM Clinical & Translational Science Center nella speranza di identificare potenziali trattamenti.

Sebbene molti partecipanti abbiano assunto una sola dose del mezzo di contrasto, il gadolinio è ancora rilevabile nel sangue, nelle urine, nelle unghie e nei capelli del cuoio capelluto senza causare sintomi. Wagner sottolinea che “la maggior parte delle persone lo tollera molto, molto bene. Se sappiamo perché è così, forse abbiamo la possibilità di aiutare le persone che hanno sintomi".

Sebbene gli agenti di contrasto a base di gadolinio svolgano spesso un ruolo importante nell'aiutare i medici a diagnosticare la malattia, Wagner ritiene che dovrebbero essere usati con cautela e considerando se i rischi superano i potenziali benefici.

"Non so se esiste una vera malattia da deposito di gadolinio o meno, ma voglio prendere il punto di vista del paziente", dice. "È un metallo pesante alieno che rimane nel tuo corpo."

Coloro che sono interessati a partecipare allo studio UNM di Wagner dovrebbero contattare Julie Harris all'indirizzo JuHarris@salud.unm.edu

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